Une œuvre de Sarah Biffin, née sans bras ni jambe vendue aux enchères

Sarah Biffin, Study of feathers, 1812

Une miniature de Sarah Biffin, artiste du XIXe siècle née sans bras ni jambe, a été adjugée au-delà de ses estimations
La peintre s’est bâti une carrière remarquable en tant que femme artiste handicapée dans le Londres du XIXe siècle.
Une petite représentation de plumes peinte par la célèbre miniaturiste du XIXe siècle Sarah Biffin s’est vendue aux enchères pour 12 023 $ (9 000 £), soit bien plus que son estimation de 6 680 $ (5 000 £), annonce la maison de vente Sworders.

Issue d’une famille pauvre du Somerset, en Angleterre, en 1784, sans bras ni jambes, Biffin s’est construit une carrière artistique réussie dans une société qui ostracisait souvent les femmes et les personnes handicapées.
L’aquarelle date de 1812, date à laquelle elle a été peinte par un artiste handicapé qui travaillait au début du XIXe siècle. Son histoire exceptionnelle est celle de la ténacité et de la résilience”, a écrit Essaka Joshua, spécialiste de la littérature et des études sur le handicap à l’université de Notre Dame, pour l’association Art UK en juillet.

Biffin épouse William Stephen Wright en 1824, mais ils se séparent un an plus tard. Après la mort de son parrain, le comte, en 1827, elle connaît des difficultés financières vers la fin de sa vie et meurt en 1850 à l’âge de 66 ans. Bien que son histoire ait brièvement disparu des archives de l’histoire de l’art, le romancier Charles Dickens a conservé une caricature de Biffin dans trois de ses romans, dont une brève référence au chapitre 18 du Petit Dorrit, où il la compare au personnage titulaire et dénigre souvent son apparence. Parmi les nombreuses personnalités littéraires qui connaissaient Biffin, la riche diariste galloise Hester Thrale Piozzi a contribué à présenter le talent de Biffin sous un jour positif, écrit Joshua pour Art UK.

L’œuvre sur papier de 4 pouces sur 5 pouces et demi a été découverte dans la collection de la maison de Peter Crofts, un ancien antiquaire du Cambridgeshire, au début du mois. En mars 1945, à l’âge de 20 ans, Crofts a été amputé des deux jambes au-dessous du genou après un accident d’entraînement au vol en Floride, utilisant par la suite un fauteuil roulant. Il a peut-être ressenti une “connexion” avec Biffin, comme l’explique Guy Schooling, président de Sworders, à Anny Shaw d’Art Newspaper.

Sarah Biffin, Study of feathers, 1812
Sarah Biffin welcome library

À 10 ans, Biffin a appris à dessiner, à peindre, à confectionner des robes et à coudre en utilisant sa bouche, ses dents et ses épaules, rapporte Colin Gleadell pour le Telegraph. Elle a lancé sa carrière publique à 13 ans sous contrat avec un cirque dirigé par le showman itinérant Emmanuel Dukes. Biffin se produisait dans toute l’Angleterre, où elle démontrait ses talents de peintre. Selon le Telegraph, la famille Dukes la présentait comme la “merveille sans membres” ou la “huitième merveille”. Dans un prospectus du XIXe siècle vantant ses talents, vendu dans le cadre du récent lot d’aquarelles, Biffin est décrite comme une peintre de miniatures aux “pouvoirs merveilleux”. Le dépliant ajoute : “Elle écrit bien, dessine des paysages, peint des miniatures et bien d’autres choses étonnantes, qu’elle exécute principalement avec sa bouche.” Lors des expositions, Biffin vendait également des aquarelles miniatures originales pour trois guinées la pièce – des gains que les Ducs empochaient, comme l’a écrit Julie L. Mellby, conservatrice et bibliothécaire des arts graphiques, pour l’Université de Princeton en 2011.

Son talent pour la peinture miniature a tellement impressionné George Douglas, le comte de Morton, qu’il a offert à Biffin son patronage. Cet argent a permis à Biffin d’arrêter les tournées et d’installer un studio dans le Strand, à Londres. Elle étudie à la Royal Academy of Arts et réalise des peintures de haut niveau pour le roi George III, le prince Albert, George IV et le duc et la duchesse de Kent, complétant un portrait de la reine Victoria en 1848.
Biffin épouse William Stephen Wright en 1824, mais ils se sépareront un an plus tard. Après la mort de son parrain, le comte, en 1827, elle connaît des difficultés financières vers la fin de sa vie et meurt en 1850 à l’âge de 66 ans. Bien que son histoire ait brièvement disparu des archives de l’histoire de l’art, le romancier Charles Dickens a préservé une caricature de Biffin dans trois de ses romans – y compris une brève référence dans le chapitre 18 du Petit Dorrit, où il l’a comparée au personnage titulaire et a souvent dénigré son apparence. Parmi les nombreuses personnalités littéraires qui connaissaient Biffin, la riche diariste galloise Hester Thrale Piozzi a contribué à présenter le talent de Biffin sous un jour positif, écrit Joshua pour Art UK.

Les autres œuvres de Biffin ont atteint des prix élevés ces dernières années. En 2019, un autoportrait – estimé entre 1 603 $ (1 200 £) et 2 405 $ (1 800 £) – s’est vendu 183 726 $ (137 500 £) chez Sotheby’s, rapportait alors Laura Chesters pour Antiques Trade Gazette. Une autre aquarelle de plumes aux couleurs vives de Biffin s’est vendue 87 495 $ (65 520 £) chez Sotheby’s cet été, dépassant son prix initial estimé à 8 012 $ (6 000 £).

Écrivant sur la vente Sotheby’s de 2019 pour la galerie Philip Mould, l’historienne de l’art Emma Rutherford a commenté la puissance de l’autoportrait de Biffin de 1821. L’artiste se dépeint entourée de tissus riches et colorés, habillée d’un noir majestueux avec une bordure de dentelle blanche et prête à travailler à son chevalet.

“Les chances de réussite étaient contre elle à la naissance, mais ici, on nous présente l’image qu’elle s’est faite d’elle-même”, écrit Rutherford. “Ici, elle est vue avant tout comme une artiste, entourée des outils de son métier, y compris le pinceau rangé dans sa manche, prêt à recevoir sa peinture.”